En la época precolombina el territorio estaba ocupado por las tribus indígenas: “las culturas de los Pastos, los Quillacingas, Sindaguas, Nulpes, Tumacos, Abades y Chapanchicas”. En 1522 Pascual de Andagoya recorrió parte de la costa colombiana del Océano Pacífico y obtuvo información que utilizó Francisco Pizarro para organizar la expedición que culminó con la conquista del Perú; ésta salió en noviembre de 1522 y recorrió toda la costa colombiana, tocando las islas de Gorgona y del Gallo y la ensenada de Tumaco.

Los primeros explotadores de la parte montañosa fueron Juan de Ampudia y Pedro de Añasco, comisionados por Sebastián de Belalcázar en 1535, quien a su vez recorrió el territorio en 1536 y llegó hasta Popayán donde permaneció algún tiempo. Al regresar Belalcazar de España en 1541, con el título de gobernador de las tierras por él conquistadas, dividió sus dominios en 14 tenencias; entonces este territorio quedó como parte de la audiencia de Quti: en 1831 pasó a formar parte del Departamento del Cauca y en 1863 del estado del mismo nombre, hasta 1886 cuando se restablecieron los departamentos.

El Departamento de Nariño fue creado por ministerio de la Ley Primera el 6 de agosto de 1904, con las regiones segregadas del antiguo Departamento del cauca, con Pasto como su capital. Dicha Ley fue sancionada por el Presidente José Manuel Marroquín en el último día de su gobierno. Siendo presidente de la República el General Rafael Reyes, nombró su primer gobernador a Don Julián Bucheli Ayerbe, quien tomó posesión del cargo el 18 de octubre de 1904 ante el Doctor José María Navarrete, Presidente del Tribunal del sur. Una de sus principales realizaciones fue la creación de la Universidad de Nariño.

Julian Bucheli Ayerbe, primer Gobernador de Nariño.

Julián Bucheli Ayerbe nació en San Juan de Pasto-Nariño el 8 de diciembre de 1865. Fue un político visionario, por ende, siendo presidente de la República el General Rafael Reyes, nombró a Don Julián Bucheli como el primer gobernador del Departamento de Nariño, quien tomó posesión del cargo el 18 de octubre de 1904 ante el Doctor José María Navarrete, Presidente del Tribunal del sur.

De las apuestas más importantes realizadas por Bucheli fueron: la creación de la Universidad de Nariño, la puesta en práctica de un «modelo de región basado en instrucción pública, vías de comunicación, y administración eficaz», la construcción del ferrocarril al Océano Pacífico y el impulso a exportaciones.

Por otra parte, es pertinente resaltar que Julián Bucheli hizo su escuela primaria en el Ecuador, su secundaria en el colegio San Felipe Neri en San Juan de Pasto, y estudió Derecho en un Seminario dirigido por Jesuitas en la misma ciudad. Fue juez, diputado, representante de la República de Colombia, constituyente, senador, y gobernador del Departamento de Nariño «en dos ocasiones». Participó en la Escuela Literaria de Pasto en 1886, y fundó el Centro de Historia de Pasto y el Banco del Sur. Bucheli también era apasionado por el periodismo.

Dada su gran experiencia y visión, Julian Bucheli fue nombrado como ministro de obras públicas bajo el gobierno de Marco Fidel Suárez, pero no aceptó.